Científicos rusos alcanzan el agua más antigua del planeta en el lago Vostok

 Lago Vostok Cientificos

Un equipo ruso que durante 20 años se dio a la tarea de perforar una placa de hielo podría significar un cambio de paradigma, o bien, un suceso que podría cambiar el conocimiento humano sobre el origen de la vida: el lago Vostok, localizado a 3.8 kilometros de la superficie, de unos 250 km de largo y 50 de ancho, comparable en extensión con el Lago Ontario, fue por primera vez inspeccionado, el pasado 5 de febrero, después de 20 millones de años de permanecer virgen a la incursión de cualquier elemento exterior de la naturaleza.

La importancia de este lago es sublime para los investigadores. Siendo el cuerpo de agua dulce más profundo del Polo Sur, el Vostok desprende grandes cantidades de energía geotérmica, pudiendo albergar formas de vida desconocidas (como microbios) que han logrado adaptarse a estas condiciones tan extremas.

Según argumentan los científicos, la presencia allí o no de microrganismos dependería de si se formó cuando el continente blanco estaba ya helado o se formó antes de que se congelara.

Lo curioso es que este ecosistema, único en la Tierra, es equiparable a los depósitos de hielo de la luna de Júpiter, ya que las corrientes de calor que guarda sólo se habían encontrado en el satélite natural de ese planeta.

CONDICIONES DE "CONSERVACIÓN"

Desde 1989, cuando se inició la excavación, se fue filtrando hielo en pequeñas cantidades para no violar los elementos primigenios del ambiente del lago. Conforme el equipo se iba sumergiendo, el termómetro llegó a registrar hasta 128 grados bajo cero, la temperatura más baja monitoreada en la Tierra.

"El descubrimiento del lago es comparable con el primer viaje al espacio (...) por su complejidad tecnológica, su importancia y su singularidad" dijo en un comunicado del 8 de febrero Valery Lukin, director de Instituto de Investigación Ártica y Antártica de Rusia (AARI, por sus siglas en inglés), y quien está a cargo de la misión.

"Con el presente descubrimiento se puede cambiar para siempre la forma en que vemos científicamente la vida" dijo Waleed Abdalati, investigador de la NASA.

Lago VostokFoto: El País.ACCESO A LA RECOGIDA DE MUESTRAS

Aún así, los rusos deberán esperar hasta el verano antártico (diciembre de este año) para recoger las muestras del agua más limpia del planeta (dos veces más prístina que el agua de doble destilación, y por lo que se considera está sobresaturada de oxígeno), ya que las temperaturas tan bajas impiden el desarrollo de la investigación.

Según informa el New York Times, los científicos rusos cuentan con que el agua recuperada inmediatamente después de culminar la perforación está contaminada con los productos químicos (lubricantes y anticongelantes) utilizados para hacerla. Han brotado entre 30 y 40 litros de agua que se han congelado inmediatamente en el agujero de perforación, sellándolo, según han declarado los científicos de la base Vostok, en un comunicado oficial de la Expedición Antártica Rusa, liderada por Valery Lukin.

“Probablemente se trate del agua más pura y antigua del planeta. No tenemos pruebas directas, pero sí datos de que la superficie será estéril, aunque en el fondo del lago habrá formas de vida como termófilos y extremófilos (microrganismos que viven en condiciones extremas)”, ha declarado Lukin.

RIESGO DE CONTAMINACIÓN

Científicos de la ex Unión Soviética iniciaron las obras de perforación en la zona en la década de 1970, en el marco de un programa de estudios paleoclimáticos. Por aquellas fechas ignoraban aún la existencia del lago Vostok, que fue descubierto en 1996 con la ayuda de investigadores británicos.

En 1998, cuando faltaban unos 130 metros hasta la superficie del lago, los trabajos de perforación se suspendieron a instancias de la comunidad internacional, por falta de una tecnología que pudiera minimizar la posible contaminación del agua.

El Instituto de Minería de San Petersburgo desarrolló una técnica especial para obtener muestras congeladas sin contaminar el agua del lago y los países signatarios del Tratado Antártico aceptaron en 2003 las propuestas de Rusia al respecto. Dos años más tarde, las obras de perforación a gran profundidad se reanudaron.

Pero para muchos esa perforación no debería de haberse hecho hasta que no se tuvieran unas tecnologías capaces de evitar cualquier riesgo de contaminación. Los expertos rusos, que iniciaron estas perforaciones hace más de 20 años, estaban utilizando queroseno en las operaciones y, desde 2005, fue sustituido freón como anticongelante para avanzar los últimos metros hasta el agua del lago. La idea es que, nada más romper el último trozo de hielo que aislaba el lago, el agua sube por la presión y no se contamina nada más que el primer chorro.

Pero muchos expertos ya habían sugerido que había que tomar medidas adicionales para garantizar la pureza del lago y que las muestras tendrían que recorrer más de 3.000 metros de hielo agujereados con equipos contaminantes.

En todo caso, el procedimiento que menos implicaciones contaminantes hubiese tenido para muchos científicos, hubiera sido hacerlo con agua caliente, como los estadounidenses y británicos en sus proyectos de acceso a otros lagos bajo el hielo antártico, aunque no tan profundos, ni grandes ni emblemáticos. Pero los rusos descartaron la opción del agua caliente porque esa tecnología exige mucha energía, que no tienen en la base Vostok.

El temor de la comunidad científica a la contaminación logró detener durante unos años la perforación de los rusos, que se quedó parada a unas decenas de metros de la superficie del lago, pero los rusos retomaron el proyecto tras varios estudios e informes. Luego se retrasó la perforación final por problemas técnicos y, el año pasado, porque el invierno se echó encima antes de poder culminarla.

ANTÁRTIDA: ORÁCULO DEL CAMBIO CLIMÁTICO

Ya desde 1900, científicos británicos y alemanes se habían puesto a la labor de medir el movimiento de los glaciares de la Antártida. Pero fue hasta después de la Segunda Guerra Mundial, con los avances científicos y el boom de la inversión comercial que sentaría las bases del neoliberalismo, cuando se abrieron camino las investigaciones más extensas sobre el continente.

Más de una decena de países estableció alojamiento, yacimiento de suministros e instalaciones para la investigación en el Polo Sur. Hoy, el ímpetu por establecer cualquier modelo de investigación se centra principalmente en el cambio climático: "Estas regiones son particularmente sensibles al aumento de las temperaturas y el derretimiento del hielo marino y los glaciares" dijo al New York Times Raymond S. Bradley, director del Centro de Investigación del Sistema Climático en la Universidad de Massachusetts, en diciembre pasado.

Y es que la Antártida es un marco de referencia para inspeccionar y pronosticar lo que el calentamiento global podría generar en la atmósfera y ambiente de la Tierra, en un futuro próximo. "Cuando retrocede el hielo marino, provoca que la Tierra refleje menos luz solar y esto resulta en un mayor calentamiento" apuntó Bradley.

Fuente: elpais, nationalgeographic, elmundo

 


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