El aumento del CO2 en el mar trastorna a los peces, según estudio científico

Proceso de acidificación de los océanosPROCESO DE ACIDIFCACIÓN DELOS OCÉANOS: 1. Hasta la mitad del dióxido de carbono (CO2) liberado por la quema de combustibles fósiles durante los últimos 200 años han sido absorbidos por los océanos del mundo. 2. El CO2 absorbido en agua de mar (H2O) forma ácido carbónico (H2CO3), lo cual en tan altas concentraciones reduce el nivel de pH del agua y por lo que es más ácida. 3. Esto aumenta la concentración de iones hidrógeno en el agua y limita el acceso de organismos a los iones de carbonato, que lo necesitan para formar las partes duras de su especie (como caracoles marinos, corales, etc.). Foto: Universidad de Maryland

El aumento de las emisiones de dióxido de carbono (CO2) en los mares trastorna el sistema nervioso de los peces y reduce sus posibilidades de supervivencia, advierte un estudio científico difundido hoy en Australia.

"La concentración de CO2 que se calcula habrá en los océanos a finales de siglo afectará la habilidad de los peces para oír, oler, moverse y escapar de los depredadores", afirmó el jefe del equipo investigador, Phillip Munday, del Centre of Excellence for Coral Reef Studies ARC y la Universidad James Cook de Australia, según un comunicado de prensa.

Los océanos absorben cada año unas 2.300 millones de toneladas de CO2 producidas por el hombre, cantidad que producen un cambio en el mar como la acidificación del agua. El equipo de científicos analizó durante varios años zonas marinas con grandes concentraciones de dióxido de carbono y el efecto que este tenía en bebés de peces de arrecife, como el pez payaso y la doncella amarilla, y los depredadores.

Lo primero que descubrieron es que los pececillos perdían sentido del olfato, "lo que significa que les resultaba más difícil hallar atolones donde vivir o reconocer los olores que avisan de la presencia de un depredador", explicó Munday.

Después se dieron cuenta que el siguiente sentido afectado fue el del oído y luego la habilidad para darse la vuelta, un movimiento importante para permanecer unidos y evitar ser víctima de los depredadores.

"Todo esto nos llevó a sospechar de que no se trataba solamente del daño a determinados sentidos, sino que la concentración de dióxido de carbono estaba afectando a todo el sistema nervioso central", apuntó el científico.

"Hemos establecido que no es simplemente la acidificación de los océanos lo que causa perturbaciones, como en el caso de los mariscos y plancton con esqueletos calcáreos, sino que es el CO2 disuelto lo que daña el sistema nervioso de los peces", afirmó Munday.

El efecto del dióxido de carbono en los depredadores es mucho más suave, según el estudio publicado recientemente en la revista Nature sobre Cambio Climático.

Acidificación océanos, impacto ballenasEsta ilustración muestra cómo el aumento de dióxido de carbono en la atmósfera conduce a un aumento en la acidez del agua de mar, que a su vez permite que los sonidos (como las llamadas de las ballenas) puedan viajar más lejos bajo el agua. Foto:David Fierstein.

ORIGEN DE LA ACIDIFICACIÓN DE LOS OCÉANOS

Desde la Revolución Industrial ha habido un fuerte aumento de CO2 en la atmósfera como resultado de la actividad humana, principalmente por la quema de combustibles fósiles. Los océanos han absorbido hasta la mitad de este exceso de CO2, lo que ha dado lugar a cambios en la química del agua de la superficie.

Escalas de pHEscalas de pH.El CO2 en el agua, que produce la formación de ácido carbónico, ha hecho que el pH de la superficie de los océanos disminuya en 0,1 unidades, y se prevé un descenso de otros 0,3-0,4 unidades de pH para el final del siglo.

El cambio en la química de las aguas implica no sólo el aumento de su acidez, si no que reduce la disponibilidad de los iones de carbonato, que muchas criaturas utilizan para construir sus conchas y esqueletos de carbonato de calcio.

La disminución de los iones de carbonato disponible significa que los organismos, como el plancton, corales y moluscos, compiten entre sí para construir o mantener sus estructuras de protección o de apoyo.

El pH de los océanos del mundo no es consistente en todo el mundo. Los investigadores creen que las zonas con pH relativamente bajo (las áreas de color naranaja en la imagen de abajo), como el Pacífico oriental, podría ser el resultado del afloramiento de aguas más profundas, más frías y ricas en CO2.

Variación de pH de los océanosVariación delos niveles de pH en los océanos del mundo.

Sin embargo, ninguna región escapa al impacto de la caída del pH. Como resultado, los biólogos marinos dicen que un número de especies y ecosistemas se enfrentan a un futuro incierto:

1. Arrecifes de coral de aguas calientes

Las evidencias sugieren que las tasas de calcificación de estos corales se reducirá hasta en un 60%, dicen investigadores de los EE.UU. en la revista Current Biology.

También explican que una reducción de esta magnitud podría afectar negativamente a las estructuras de arrecifes, ya que el crecimiento depende de la capacidad de los corales para construir más rápido que lo que el esqueleto se erosiona.

Estructuras más débiles son propensos a un mayor grado de erosión durante tormentas y con olas fuertes.

2. Corales de agua fría

Se encuentran en todos los océanos del mundo. Estos corales de aguas frías proporcionan un hábitat esencial para varias especies de peces de importancia comercial.

Las previsiones indican que alrededor del 70% de los corales podrían encontrarse en peligro por el final del siglo.

3. Plancton

Estos pequeños organismos desempeñan un papel importante en la cadena alimentaria marina. Entre otros factores, existen varios grupos de plancton que producen carbonato de calcio, pero su distribución se puede ver restringida por la acidificación del océano.

Los científicos coinciden en que se requiere más investigación para entender mejor el impacto del pH océanos que cae sobre las pequeñas criaturas.

Algunas especies, como cocolitóforos (algas unicelulares) han mostrado una acusada disminución en las tasas de calcificación cuando se expone a un agua rica en CO2. Sin embargo, otras especies apenas se vieron afectadas.

4. Invertebrados

Algunos moluscos, como mejillones y ostras, se espera que sean afectados por la acidificación del océano. El principal impacto será que las conchas que generen sean más finas o deformadas.

Los juveniles han demostrado ser más susceptibles que los adultos a una concentración de iones carbonato limitada, lo que podría tener consecuencias a largo plazo según la viabilidad de sus poblaciones.

Pero no todos los hábitats sufren como resultado de la acidificación de los océanos. Por ejemplo, las praderas marinas crecen mejor en aguas ricas en CO2. Ofrecen una valiosa alimentación y sitio de reproducción para una gran variedad de especies, incluyendo un número de peces de valor comercial. Sin embargo, se necesita investigar si los beneficios locales de las praderas marinas compensan la perturbación de la cadena alimentaria marina en otros ecosistemas.

¿POR QUÉ ES NECESARIO ESTE INTERCAMBIO DE CO2?

El intercambio de CO2 se da entre la tierra, el mar y el aire que se conoce como Ciclo de Carbono e cual se entiende que está en equilibrio. Sin embargo, las actividades humanas, tales como la quema de combustibles fósiles y la deforestación implica una aumento de CO2 que se libera a la atmósfera.

Pero no todo el CO2 liberado permanece en la atmósfera. Hasta el 50% de las emisiones son absorbidas por el océano.

Los océanos absorben el carbono de dos maneras: física y biológicamente.

Físicamente, el CO2 se disuelve en agua fría del océano cerca de los polos y se lleva a las profundidades del océano por las corrientes de hundimiento, donde permanece durante cientos de años. Con el tiempo, la mezcla térmica trae el agua a la superficie y el océano emite dióxido de carbono a la atmósfera en las regiones tropicales. Este sistema natural de intercambio de carbono utiliza el mar como almacén.

Ciclo del carbonoCiclo del Carbono.

La absorción biológica de CO2 es realizada por el fitoplancton, que utiliza la luz solar, el agua y el CO2 para producir carbohidratos y oxígeno. Cuando el plancton y los animales marinos que se alimentan de plancton mueren se hunden hasta el fondo del océano. Un pequeño porcentaje de carbono en los restos de estos animales acaba enterrado y almacenado formando parte de los sedimentos.

"LOS MECANISMOS DE RETROALIMENTACIÓN"

Estos mecanismos naturales del ciclo carbono están mostrando señales de estar perturbado, dicen los investigadores. Por ejemplo, la acidificación del océano podría reducir las floraciones de plancton, lo que implica menor absorción de CO2 de la atmósfera.

En teoría, el exceso de CO2 en la atmósfera podría llevar a una aceleración en el calentamiento global, que calentará los océanos. Como resultado, las aguas más cálidas no serán capaces de absorber más dióxido de carbono como las aguas frías. Por lo tanto habrá más cantidad de gases de efecto invernadero disponibles para calentar el planeta.

El potencial de estos mecanismos de retroalimentación para interrumpir el sistema climático del planeta es una de las razones por las que los científicos marinos están pidiendo medidas urgentes que deben adoptarse para estabilizar y eventualmente reducir las emisiones.

Fuente: EFE, melange, biogenmol, todofisicoquimica

 


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