El celacanto, un fósil viviente

Celacanto (Latimeria chalumnae)El celacanto de Comores (Latimeria chalumnae) A principios del siglo XX se creía extinto, hasta que se capturó el primer ejemplar en 1938. Mide entre 1,5 - 1,8 m y llega a pesar entre 65 - 98 Kg. Presenta una coloración negra, un poco azulada, con manchas blancas y ligeramente rosas. Tiene una complexión de depredador al acecho, ya que no está adaptado a la velocidad. Su cola es trilobulada, una característica insólita. Sus escamas son duras, grandes y gruesas. Posee una segunda aleta dorsal cercana a la cola. Su cabeza es grande, con una boca ancha y ojos grandes y negros. El cráneo posee bisagras. La vejiga natatoria no es funcional y está llena de grasa. Presenta dimorfismo sexual, las hembras son más grandes que los machos. Aunque las hembras paren crías vivas, en realidad incuban los huevos en el interior de su cuerpo, es decir, que es ovovivíparo. Son unos huevos grandes, los mayores de entre todos los peces, con 9 cm de diámetro. El período de gestación es desconocido, aunque seguramente dura más de un año. Las hembras son capaces de vivir hasta 11 años. Foto: Peter ScocnesGetty Images.

La morfología de los celacantos no ha cambiado significativamente desde el periodo Devónico, es decir, desde hace unos 400 millones de años. Sin embargo, estos animales descritos como fósiles vivientes son capaces de adaptarse genéticamente a su entorno. Así lo han descrito Kathrin Lampert del departamento de biodiversidad, evolución y ecología animal en la Universidad del Ruhr en Bochum, Alemania, y colegas de otras instituciones del mismo país así como de Tanzania.

Los celacantos han escapado de muchas extinciones en los últimos 400 millones de años, pero por desgracia podrían extinguirse en un futuro muy cercano si no se toman medidas para protegerlos.

Los estudios genéticos anteriores se centraron principalmente en las relaciones biológicas de los celacantos con los peces pulmonados y los vertebrados. Sin embargo, para poder evaluar si estos peces todavía son capaces de adaptarse a nuevas condiciones del entorno, se debe conocer la diversidad genética dentro de la especie.

Celacanto 1 (Latimeria chalumnae)Su área de distribución es al oeste del Océano Índico, en las costas de Comores y Sudáfrica. Habita en cuevas rocosas y fondos volcánicos, entre 70 - 700 m de profundidad. Es un pez carnívoro, que caza acechando a sus presas.Para ello, el equipo de investigación examinó a 71 ejemplares de varios sitios de la costa este de África. Los investigadores analizaron marcadores genéticos del núcleo celular así como de las mitocondrias, las "centrales eléctricas" de las células.

Los datos revelaron por lo general una baja diversidad genética. Como era de suponer, la evolución de estos animales avanza muy despacio. Sin embargo, ciertos patrones genéticos fueron encontrados solamente en ciertas regiones geográficas.

Los celacantos africanos probablemente derivan de una población originalmente asentada alrededor de las Islas Comoras, hogar de la mayor población conocida. Desde entonces, sin embargo, se han establecido otras dos poblaciones ahora independientes en aguas de Sudáfrica y de Tanzania.

Además, los animales alrededor de las Islas Comoras pertenecen a dos grupos genéticamente distintos. Todo esto indica por tanto que aunque su ritmo de evolución es lento, los celacantos continúan evolucionando y también podrían ser capaces de adaptarse a nuevas condiciones ambientales.

Fuente: NCYT

 


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